Os leões não parecem ter temporadas regulares de acasalamento. As fêmeas entram no cio em intervalos que variam entre três semanas e diversos meses. Continuam no cio por alguns dias e geralmente só se acasalam com um macho no período.
Os filhotes (de 2 a 6, mas na maior parte 3) nascem de 14 a 15 semanas depois do acasalamento. Nascem com pintas e às vezes com listras. Seus olhos geralmente se abrem entre 4 a 6 dias depois do nascimento. A leoa amamenta os filhotes por até oito meses. Eles dependem totalmente dos leões adultos para se alimentar até pelo menos os dois anos de idade. A mortalidade é alta entre os filhotes (apenas cerca de 20% deles ultrapassam os dois anos). Os filhotes perdem a maioria das pintas ao completar um ano.
Os machos costumam desenvolver jubas aos três anos, época em que são considerados maduros. Em cativeiro, há leões que vivem entre 25 e 30 anos, mas poucos leões vivem por mais de 15 anos na natureza.
Quantos filhotes por ninhada?
Uma leoa está pronta para acasalar entre os três e os quatro anos de idade. Cerca de três meses e meio depois do acasalamento, ela tem uma ninhada de um a seis filhotes.
Os filhotes não enxergam ao nascer porque seus olhos ficam fechados nos primeiros dias de suas vidas. Dependem completamente das mães para obter alimento e proteção. As mães inicialmente os amamentam. Depois, quando o filhote chega às seis semanas, ela os leva e mostra um animal que matou. É então que eles começam a comer carne. Quando eles completam um ano, a leoa então começa a ensiná-los a caçar.


filhotes de leão
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As ninhadas dos leões variam de um a seis filhotes

Os leões de uma alcatéia geralmente se acasalam na mesma época. Como resultado, as fêmeas têm filhotes também na mesma época. Uma leoa pode contar com a ajuda das demais leoas para ajudar a cuidar de seu filhote. Uma fêmea pode até amamentar os filhotes de outra.

Como é a vida dos filhotes?

Os filhotes passam seus dias dormindo, sendo amamentados e comendo carne. Também brincam bastante, fingindo brigar e perseguindo qualquer coisa pequena e que se mova. Ao brincar, eles aprendem técnicas de que precisarão mais tarde na vida quando terão de caçar e se defender.
Com o tempo, a leoa deixa de amamentar os filhotes. A partir desse momento, eles passam a comer carne. Com pouco mais de um ano, os leões são maiores que a maioria dos demais felinos selvagens adultos e pesam cerca de 45 quilos.
As filhotes fêmeas geralmente se mantêm na mesma alcatéia por toda a vida. Os machos adultos, porém, expulsam os machos jovens da alcatéia quando estes chegam aos 2 ou 3 anos. Os machos jovens muitas vezes caçam em grupo até os 5 anos. Quando ganham força suficiente, tomam o controle de uma alcatéia.